by Cathal Dennehy – Deténme si has escuchado esto antes: Beatrice Chebet es la mejor corredora de cross-country del mundo. Jacob Kiplimo es el mejor corredor masculino de cross country del mundo. Kenia tiene la mayor profundidad, mientras que Etiopía y Uganda están haciendo todo lo posible para ser honestos.

¿Y en cuanto al resto del mundo?

Lo único que realmente queda son pocas ganancias para los demás que realmente se presentan, mientras que cada vez es más decepcionante –aunque comprensible– por qué tantos optan por mantenerse alejados.

El World Cross Country se considera la carrera más dura de todas por una buena razón. No importa el evento, es una competencia brutal y salvaje que comienza rápido y simplemente no disminuye el ritmo. Incluso los atletas de talla mundial que se han preparado específicamente son a menudo masticados y escupidos, y a menudo tienen una experiencia inquietante, casi desgarradora, en el calor de este caldero.

El sábado en Belgrado, el estándar fue igual de cruel, la velocidad igual de abrasadora y las oportunidades de competir para todos, excepto un puñado de africanos orientales, prácticamente inexistentes. Después de la línea de meta, atletas de todo el mundo yacían tirados en el césped, sin aliento, salpicados de barro y muchas veces luciendo derrotados en cuerpo, mente y espíritu.

Pero esa es la belleza de este evento. Si lo que no te mata realmente te hace más fuerte, entonces cada uno de los cerca de 500 competidores habrá salido un poco mejor, un poco más sabio.

Pero aún así, existen interrogantes sobre el futuro de este evento. Si eres de una de las superpotencias de las carreras de fondo, entonces todo es como te gustaría que fuera: los campeonatos resultan ser un escenario ideal para mostrar nuevamente tu supremacía al mundo.

Pero la monopolización de los puestos más altos por parte de un pequeño grupo de países está provocando una disminución del interés en otros lugares. Es posible admirar la brillantez de los africanos orientales y reconocer que su continuo dominio está haciendo que el resto del mundo pierda poco a poco el interés en este acontecimiento legendario.

Cada vez más, los principales corredores de fondo de Europa y Estados Unidos se van a otra parte, y no es difícil ver por qué.

Tomemos como ejemplo la carrera femenina senior en Belgrado.

Karoline Bjerkeli Grovdal, la destacada corredora europea de cross-country de su generación, tres veces campeona continental, tuvo una buena racha, lo dio todo y llegó a casa en el puesto 14. Pero sus 32:49 para el recorrido de 10 km la dejaron a 1:44 del ganador, Chebet, y a 1:22 de Agnes Ngetich, quien completó un sorprendente 1-2-3-4-5 para Kenia.

Ella fue la única noruega que compitió aquí y dado lo lejos que estaba, aunque tuvo una buena racha, tal vez no sea una sorpresa que tantas otras naciones europeas, a pesar de que el evento estaba a sus puertas, decidieran no molestarse.

“Es la carrera más dura que he hecho”, me dijo Grovdal después de la carrera. “Esperaba que fuera posible llegar al top 10, pero sé que esta es una competencia muy dura. Fui un poco negativo desde el principio, pero vi que los demás se cansaban, así que estoy contento en el puesto 14”.

La estadounidense Weini Kelati Frezghi también hizo una gran actuación, luchando contra niveles nauseabundos de fatiga en la última vuelta cuando primero se desvaneció, luego se esforzó con todo lo que podía, luchando para llegar al puesto 15 en 32:53.

“Me sentí muy bien durante tres vueltas y luego pensé: ‘Dios mío'”, dijo. “Tuve problemas, pero estoy muy orgulloso de terminar 15º. Ni siquiera puedo recordar lo que pasó. Lo único que recuerdo es que mi cuerpo estaba más caliente que el clima y pensé: ‘Dios mío, me voy a caer’. Pero dije: ‘Voy a terminar, aunque gatee’”.

Chebet no se sorprendió en absoluto con la victoria de Kenia. “Pensé que eso era posible porque entrenamos juntos antes de irnos y vi que era un equipo fuerte, uno que me hizo incluso dudar de mí misma”, dijo.

La carrera masculina estuvo dominada, una vez más, por el imperioso Kiplimo, que acertó en el último kilómetro para ganar en 28:09. España tuvo una sólida actuación contra los africanos orientales en la carrera por equipos: Kenia ganó el oro con 19 puntos, Uganda la plata con 31, Etiopía el bronce con 40 y España cuarta con 99.

En la clasificación por equipos femeninos, Estados Unidos estuvo más cerca del podio entre las naciones no africanas, terminando cuarto con 88 puntos, pero aún muy por detrás de Uganda, medallista de bronce (48).

Pero hubo pruebas, en el relevo mixto 4x1500m, de que otras naciones pueden competir, siempre y cuando se pongan en su línea y presenten algunos de sus talentos de primer nivel. Felicitaciones a Gran Bretaña por hacerlo y por enviar equipos completos a Belgrado, sabiendo que las posibilidades de medalla eran escasas.

La carrera fue ganada de manera dominante por Kenia, que marcó 22:15 para vencer a Etiopía (22:43), pero Gran Bretaña se hizo con el bronce en 23:00, y su ancla Beth Morley realizó una magnífica pierna para llevar a su nación a una medalla, la el primero de una nación europea en el World Cross Country en siete años.

En la carrera masculina sub-20, el keniano Samuel Kibathi superó al etíope Mezgebu Sime y se quedó con el oro, mientras que el japonés Tomoya Inoue fue el principal finalista no africano, a más de dos minutos de los medallistas.

Etiopía arrasó en el podio en la prueba femenina sub20, de la mano de Marta Alemayo. La estadounidense Ellie Shea fue la principal finalista no africana en el puesto 15, y la campeona europea sub-20 Innes FitzGerald en el puesto 17. Dice mucho que atletas de su calibre estuvieran, en sólo 6 km, 1:22 y 1:42 respectivamente detrás del ganador.

En las redes sociales, muchos expresaron su escepticismo en torno a las edades de los jóvenes de África Oriental, que se sabe que son crónicamente poco confiables en esta categoría, y si bien eso probablemente fue un problema para algunos, ciertamente no es el caso para todos. Además, no es que el dominio fuera menos visible en el nivel superior, donde las fechas de nacimiento se vuelven irrelevantes.

Belgrado hizo un trabajo decente como anfitrión del Mundial de Cross Country, y cualquier crítica sobre la escasez de fanáticos debe atenuarse con el conocimiento de que fueron anfitriones suplentes que solo tuvieron cuestión de meses, no años, para prepararse.

El recorrido no era clásico, y si bien algunos pueden haberse quejado de los obstáculos como el pozo de barro o el laberinto de fardos de paja, descartándolos como trucos, sin duda animaron lo que de otro modo habría sido un simple circuito que lo convirtió en nada más que un carrera de pista glorificada. Los organizadores también deben tener cuidado de no desviarse demasiado de la dificultad o los mejores corredores simplemente no aparecerán.

A nivel mundial, parece haber pocas dudas de que el World Cross Country está luchando por lograr impacto, pero aún conserva gran parte de su magia y no está lejos de restaurar su antigua gloria. El traslado a enero para la edición de 2026 en Tallahassee, Florida, sólo puede ayudar.

En esa época del año, los atletas están inmersos hasta las rodillas en el entrenamiento básico que les servirá como base para el verano y, ya seas un corredor de 1.500 m o un medio maratonista, una carrera de 10 km a campo traviesa contra los mejores del mundo debería encajar mucho en sus agendas. mejor. Quizás entonces veamos a Faith Kipyegon, Sifan Hassan, Jakob Ingebrigtsen, Grant Fisher y, diablos, tal vez incluso Josh Kerr aparezca y lo intente.

Para World Athletics, tiene sentido condensar y trasladar la temporada de cross country desde su lugar actual, donde tiene cada vez menos relevancia en medio de la creciente marea de la temporada bajo techo.

Para mí, tendría más sentido que la temporada de cross country se extendiera de octubre a diciembre y concluyera antes de que comience el interior. De esa manera, podría adaptarse mucho mejor a aquellos que quieran jugar bajo techo o competir en las carreteras durante febrero, marzo y abril.

De esa manera, el puñado de europeos o estadounidenses que son capaces de competir con los africanos orientales en este escenario estarán más dispuestos a presentarse, y esa competencia, en última instancia, sólo será buena para todos los involucrados.

El World Cross Country tiene un pasado rico y cautivador. Sí, no está precisamente floreciendo en este momento, pero con algunos pequeños ajustes, aún podría tener un futuro muy brillante.